In ons lichaam lopen bloedvaten die zijn onderverdeeld in de zuurstof rijke (arteriën) en zuurstof arme (venen) vaten. Naast deze vaten beschikt ons lichaam ook over lymfevaten. Lymfevaten lopen door ons hele lichaam. Onder onze huid bevinden zich heel kleine vaten (initiële lymfevaatjes). In het gebied tussen de huid en de spieren liggen iets grotere vaten (pre collectoren).

Nog iets dieper, rondom de spieren, liggen de grotere lymfeklieren (collectoren). De lymfeklieren zijn zowel oppervlakkig  als diep gelegen in ons lichaam. De lymfeklieren zorgen er voor dat de overbodige stoffen in ons lichaam worden afgevoerd (denk aan: vocht, vet, eiwitten). De overbodige stoffen kunnen door  middel van een reactie tussen bloedvaten en lymfevaten verder worden afgebroken.

Er zijn bepaalde plekken in ons lichaam waar de lymfeklieren een grote bundel hebben gevormd. Hier worden de overbodige stoffen naartoe gestuwd voor ze worden opgenomen in de bloedvaten. Deze bundels liggen bijvoorbeeld in de hals of lies en zijn wel eens voelbaar bij verkoudheid of koorts. De klieren zijn dan gezwollen, er zijn dan lymfeknopen te voelen op deze plek. Het lichaam is op zo’n moment druk bezig om de afvalstoffen van de verkoudheid af te voeren.

Het lymfestelsel kan nog veel meer voor ons betekenen. Denk bijvoorbeeld bij het herstel van een operatie of een val. Het lichaam produceert dan vocht (ook wel oedeem genoemd). In dit vocht zit van alles, zowel de bouwstenen die helpen bij het genezen, als de afvalstoffen die moeten worden afgevoerd. Het lymfestelsel fungeert als een soort doorgeefluik, zodat er voldoende ruimte is voor alle benodigde stoffen.

Het kan ook voorkomen dat er schade is aan het lymfestelsel. Wanneer dit  zo is wordt het vocht soms langer vastgehouden in het lichaam dan nodig is en kan het voorkomen dat de lymfeklieren als het ware verstopt raken.

Als het vocht langere tijd niet weg gestuwd kan worden, wordt het harder. Soms raakt het zo vast dat je je vinger er in kunt zetten en de afdruk even blijft staan. Het lymfestelsel moet dan een andere weg vinden om het vocht af te voeren, of iemand kan, als alternatief, een elastische kous dragen ter ondersteuning.